De misverstanden over Rioja door Cees van Casteren

De meeste mensen die er nog nooit zijn geweest, denken -zoals op meer plekken in Spanje in de zomer- dat het heet is in Rioja. En in een van de drie subregio’s (het vlakkere Rioja Oriental) kan het kwik ’s in augustus inderdaad oplopen maar de andere twee deelgebieden (Rioja Alavesa en Rioja Alta) zijn hoger gelegen en doorgaans veel koeler. Sneeuw tijdens de oogst is ongebruikelijk maar je ziet ook echt niemand in een T-shirt op straat in Logroño of Haro in oktober.

Rioja’s klimaat is niet het enige waarover misverstanden bestaan. Ook denken veel mensen dat Rioja maar één stijl wijn maakt: jarenlang op oude Amerikaanse houten vaten gerijpte rode wijn met de smaak van vanille en kokos. Er is echter geen wijngebied dat meer veranderd is in de afgelopen dertig jaar dan Rioja. Tot de jaren tachtig was de overheersende stijl aan de lichte kant met inderdaad een zachte, romige smaak van vooral vanille. Het was ook doorgaans een blend van de drie deelgebieden waarbij de Tempranillo van Alavesa en Alta (met tannine en structuur) werd aangevuld met de Garnacha van Rioja Oriental (met zijn warmte en fruit).

Hoewel die traditionele wijnen er nog steeds zijn, zijn ze deels vervangen door iets veel spannenders: wijnen met meer kleur en dieper fruit, opgevoed op Frans eiken in tegenstelling tot het aromatische, kokos- en vanille rijke Amerikaanse eiken, met meer bewaarpotentieel en karakter. Wijnen die voor het eerst een reflectie zijn van de druivenrassen en het gebied in plaats van de manier van wijn maken.

Ook hebben veel mensen het idee dat Rioja kwalitatief solide is maar niet tot de top behoort. Terwijl in mijn ogen de beste Rioja’s niet onderdoen voor de grootste Grands Crus Classés uit Bordeaux, de beste Barolo’s, Brunello’s en Super Tuscans. Daar staat tegenover dat de top van Rioja ook nog niet het prijskaartje heeft van de concurrentie uit de buurlanden. Probeer het zelf, al lijkt de wijntip prijzig, maar geloof me: hij is elke cent waard. Laat daar geen misverstand over bestaan. Onze wijntip: Altos R, Reserva, Rioja, 2012 proefnotitie: Dieprood van kleur met karavaan tranen en zuiders parfum van rode bessen en een wolkje vanille. Vol van smaak met gekonfijte kers, gedroogde vijg en zoethout. Zijdezachte tannine in de lange afdronk. Bij gevogelte, kalfsvlees en paella.